El reloj de cuarzo es un reloj electrónico que se caracteriza por poseer una pieza de cuarzo que sirve para generar los impulsos necesarios a intervalos regulares que permitirán la medición del tiempo.
El cuarzo se talla habitualmente en forma de lámina y se introduce en un cilindro metálico.
Éste tiene por función la protección del mineral. Para que vibre el cristal de cuarzo, debe ser alimentado por un campo eléctrico oscilante generado por un circuito electrónico.

La electricidad necesaria para activar el cuarzo la sumninistra la pequeña pila eléctrica que se monta en el interior de la caja del reloj. Esto es lo que lo diferencia de otros relojes (reloj de agua, reloj de arena, etc), donde los impulsos son generados por medios físicos o mecánicos.

El cuarzo hace el papel de regulador y estabilizador de la frecuencia lo que servirá finalmente para dar una medida del tiempo. La vibración de la lámina producida por el circuito genera una señal eléctrica de la misma frecuencia. Esta nueva onda realimenta el circuito electrónico, corrigiéndose las desviaciones de frecuencia que pudieran producirse respecto a su valor nominal. La frecuencia natural de oscilación de un cristal de cuarzo depende tanto de su forma como de su tamaño por lo que puede ser seleccionada por el fabricante. Es de señalar que los relojes de cuarzo no son siempre digitales, siendo también muy habituales los relojes de cuarzo con mecanismo de agujas.

Funcionamiento de un reloj electrónico
Un reloj electrónico es un reloj en el que la base de tiempos es electrónica o electromecánica y la división de frecuencia, también.
La exactitud del reloj depende de la base de tiempos, que puede consistir en un oscilador o en un adaptador que, a partir de una referencia, genera una señal periódica.
El divisor de frecuencia es un circuito digital formado por una sucesión de contadores hasta obtener una frecuencia de 1 Hz, que permite mostrar segundos. Si se quiere mostrar décimas, la división se detiene al llegar a los 10 Hz.
Esta frecuencia pasa al módulo de presentación, que puede ser electrónico o mecánico, donde otros divisores van separando los segundos, minutos y horas para presentarlas mediante algún tipo de display.

Historia  [editar]En 1927, Warren Marrison y J.W. Horton construyen el primer reloj de cuarzo en los Bell Telephone Laboratories.

Seiko usó su modelo Quartz Crystal QC-591 para cronometrar los Juegos Olímpicos de Tokio, en 1964.

En 1967, el Centre Electronique Horloger (CEH), situado en Neuchâtel, Suiza, desarrolla el primer reloj de pulsera de cuarzo, el Beta 2.

En navidad de 1969 fue presentado el Seiko Quartz-Astron 35SQ, primer reloj de pulsera de cuarzo del mercado, que atrasaba tan sólo 5 segundos al mes. Fabricado en oro, su precio era de USD 1250, como un automóvil en su época. Su eslógan de lanzamiento sería "Algún día, todos los relojes serán así".

En 1972, la firma norteamericana Hamilton lanza el primer reloj digital, bajo la marca Pulsar, marca que luego sería adquirida por Seiko.

Pronto se inicia una producción masiva de este tipo de relojes con pantalla LCD en Asia, con funciones nuevas como alarmas, cronógrafos, principalmente en Japón y Hong Kong, a cargo de fabricantes como Casio, Citizen o Seiko, y gracias a su comodidad (muchos consumidores los usan para sustituir a relojes de alimentación a cuerda) precisión y bajo coste tienen un fulgurante éxito comercial. El reloj mecánico tradicional poco a poco es arrinconado comercialmente y muchos fabricantes suizos, en horas bajas comerciales, adoptan el cuarzo y lanzan modelos digitales.

La aparición de los Swatch, con un sencillo mecanismo en cuarzo en 1983 reviven los relojes de agujas. El éxito de la firma es tal que acaba comprando la mayoría de los fabricantes tradicionales suizos. A día de hoy, muchos de éstos fabricantes suizos usan el cuarzo para sus modelos económicos, y los movimientos mecánicos para sus series superiores.

Una nueva vuelta de tuerca es el reloj de cuarzo automático, sin pila, lanzado por Seiko con el nombre de Kinetic, en 1992, híbrido entre el clásico automático mecánico y reloj de cuarzo. El movimiento humano, en lugar de dar cuerda a un mecanismo mecánico, mueve un generador que alimenta un mecanismo eléctrico. La firma suiza de movimientos ETA fabrica también un movimiento de cuarzo automático con el nombre AutoQuartz para entre otros Tissot, Omega, Mido o Longines. Otra firma suiza, Ventura, tiene un mecanismo similar para alimentar un reloj digital.

Curiosamente, a pesar de su fiabilidad y precisión, los relojes de cuarzo no entusiasman a los aficionados a los relojes, que se decantan por movimientos mecánicos menos precisos, sobre todo en los relojes de precio más alto.

Preguntas frecuentes sobre los relojes de cuarzo


¿Es cierto que los relojes de cuarzo son más precisos que los mecánicos convencionales?
Cierto, los relojes de cuarzo se basan en la exactitud del efecto piezoelectrico del cristal de cuarzo. Cuando a este elemento se le aplica una diferencia de potencial oscila a una frecuencia exacta y determinada de la que se deriva un tren de impulsos eléctricos de igual frecuencia. Mediante un chip eletrónico dichos impulsos son convenientemente tratados para conseguir una frecuencia de 1 HZ (Un ciclo/segundo) que aplicada a un motor paso a paso lo trasmite al tren de rodaje.


¿Es posible diferenciar a simple vista un reloj mecánico de carga manual o automática de uno de cuarzo?
Sí, si el segundero avanza a saltos claramente apreciables se trata de un reloj de cuarzo. Si el segundero avanza de un modo casi continuo se trata de un reloj mecánico.
 

¿Como es posible que los relojes de cuarzo, más precisos, sean generalmente de inferior precio a los mecánicos?
Los mecanismos de los relojes de cuarzo se fabrican generalmente de forma completamente mecanizada. Componentes baratos y fáciles de producir y manipular justifican precios en muchos casos ínfimos. Para la realización del más simple de los relojes mecánicos se requieren múltiples componentes finamente mecanizados, ajustados y montados que requieren, en mayor o menor medida, la intervención de la mano humana y su consiguiente coste. Aún así los relojes mecánicos ven afectada su exactitud por multiples causas que no afectan igualmente a los relojes de cuarzo: temperatura ambiente, posición, mayor número de piezas sometidas a rozamiento, ......

El valor de un reloj mecánico pertenece más al terreno romántico que al práctico. Por la misma razón sería más útil escribir en el ordenador y no hacerlo con una flamante pluma, o hacer fotografías con una cámara fotográfica digital y no hacerlo con una magnífica Leica mecánica.

Consejo: Si ves al reloj como un mero objeto para ver la hora usa un reloj de cuarzo, adquiriendo un reloj mecánico no podrás justificar ante tí ni ante los demás su sobrecoste, mantenimiento y cuidados.


¿Son todos los relojes de cuarzo iguales?
No, el oscilador de cuarzo es simplemente una parte del mecanismo. Existen relojes de cuarzo analógicos y digitales. Los analógicos disponen de algunas partes mecánicas mientras que los digitales presentan la hora mediante una pantalla de cristal líquido sin incluir dichas piezas mecánicas.


¿Existen diferentes formas de suministrar energía a un reloj de cuarzo?
Sí, no todos los relojes de cuarzo funcionan mediante una pila o batería no recargable. Existen relojes que se recargan mediante efecto fotoeléctrico, mediante una pequeña masa oscilante que carga una batería (Kinetic, Autoquartz ..), etc. Hasta en un momento de la historia la mítica Patek Philippe diseñó un reloj para funcionar con energía nuclear, lógicamente se desestimó en poco tiempo su comercialización. 

¿Si a un reloj de cuarzo le entra agua cuales son sus consecuencias?
Probablemente sea irreversible. El agua sobre circuitos eléctronicos es claramente desastroso. Si la entrada de agua es mínima quizás un relojero pueda "salvarlo".



¿Que es EOL en un reloj de cuarzo analógico?
EOL (End of Life:Fin de vida) Es un sistema por el cual algunos relojes de cuarzo informan que la batería o pila está agotandose mediante cierta cadencia o paso discontinuo en la marcha del segundero.



¿Puedo cambiar yo mismo la pila de mi reloj de cuarzo?
En principio con un poco de cuidado y conociendo el tipo y voltaje de la pila podría hacerlo pero es claramente desaconsejable para el no habituado. En relojes resistentes al agua o sumergibles debería hacerlo un profesional pues posterior al cambio se deben cambiar juntas y realizar un test de impermeabilidad. En relojes sumergibles de tapa roscada el problema no es tanto saber cambiar la pila como saber como abrir la tapa posterior.

Consejo: Pida siempre una garantía de un cambio de pila, juntas y test de impermeabilidad. Si el relojero es profesional no habrá que pedírsela, el mismo nos la proporcionará.



¿Es posible que en un reloj de cuarzo de alto precio pueda llevar un mecanismo de cuarzo de precio reducido?
Puede y de hecho es desgraciadamente más habitual de lo que se piensa. Justificaciones por parte de la marca o vendedor se pueden dar muchas pero la realidad es a veces tozuda. ¿Se ha preguntado porqué casi nunca se específica el tipo, referencia, calibre o modelo de mecanismo de cuarzo que portan los relojes finos?.

Evidentemente, si no le importa o no se ha planteado nunca la pregunta anterior no tiene porque dudar de su carísimo y magníficio reloj de cuarzo. El lujo se inventó para diferenciar a los hombres, plantearse cuestiones acerca de la calidad o de qué se recibe a cambio de lo que se paga no es de importancia. ¿O sí?

RELOJES DIGITALES

Un reloj digital es un tipo de reloj que basa su funcionamiento en la electrónica digital para marcar el tiempo.

La invención, en 1956, del reloj digital supuso una gran revolución en el campo de la relojería porque se consiguió fabricar relojes mucho más baratos y precisos que los de funcionamiento mecánico.

Para representar la hora, muchos relojes digitales usan los siete segmentos LED, VFD o LCD, para formar cada uno de los números. Estos relojes también incluyen otros elementos, para indicar si la hora es por la mañana AM o por la tarde PM, así como si está activada la alarma y a qué hora está programada.

Los relojes digitales son muy pequeños, útiles y baratos. Por estas razones se han incorporado a la mayoría de equipos electrónicos. Muchos relojes digitales se utilizan como despertadores donde llevan incorporado una radio.

La ruptura principal con el reloj mecánico es que se eliminaron todos los mecanismos que había en el interior de la caja de los relojes y fueron sustituidos por unos circuitos electrónicos alimentados por una pequeña batería y que facilitaba la lectura directa del tiempo.

Debido a lo barato que son los relojes digitales ya se han impuestos en muchas aplicaciones, y así la mayoría de despertadores son ya digitales, los relojes que hay en electrodomésticos, ordenadores, teléfonos celulares, automóviles, etc. Asimismo, muchos de los relojes de pulsera que se utilizan son digitales si bien en el campo de los relojes de pulsera se han impuesto los relojes electrónicos analógicos de cuarzo.



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